中国药剂师的电子烟引发专利大战

An employee poses for a photograph smoking a V-Revolution e-cigarette inside the company's store in London, U.K., on Wednesday, Oct. 16, 2013. The U.S. Food and Drug Administration is set to decide this month whether to lump e-cigarettes in with conventional smokes as part of its oversight of the $90 billion U.S. tobacco market. Photographer: Chris Ratcliffe/Bloomberg

竞争加剧之际,电子烟行业成为新战场

据估计,2015年的电子烟行业价值52亿美元

近日,快速扩张的电子烟市场上爆发了一场全球争霸战,争战的焦点是一位中国药剂师10年前发明的技术。

韩力(Hon Lik)为戒掉烟瘾,发明了现代的电子烟。如今,他带来的这种设备正成为一场专利战的焦点,战局双方分别是两家美国烟草巨头和一家英国竞争者,而近几周,随着各方在美国专利商标局(U.S. Patent and Trademark Office)提起诉讼和申诉,这场战斗也愈演愈烈。

各方争夺的是一个已成长为52亿美元的全球市场。随着传统香烟销量的下滑,这一市场也被烟草行业视为大有希望的生命线。

2013年,帝国烟草(Imperial Brands Plc, 总部位于英国)的阿姆斯特丹子公司Fontem Ventures收购了韩力旗下叁龙国际有限公司(Dragonite International Ltd.)的电子烟业务,并获得了相关专利。

今年4月以来,Fontem已经对美国雷诺兹烟草公司(Reynolds American Inc., 骆驼牌香烟的生产商)提出三项专利侵权诉讼,要求后者为其销售的Vuse Solo雾化香烟支付专利费用。

此外,Fontem还对阿尔特里亚集团(Altria Group Inc., 总部位于弗吉尼亚州里士满市)旗下的Nu Mark电子烟公司提出两项诉讼,希望对方减少MarkTen Xl和Green Smoke品牌电子烟的销量。阿尔特里亚集团占据了美国香烟市场一半以上的份额,销量王牌万宝路(Marlboro)也是其旗下品牌。

增长领域

Fontem还希望法院禁止相关公司继续使用其发明,所以这些公司可能不得不对旗下产品做重大调整。Fontem是帝国烟草旗下增长最快的业务之一,得益于专利费用和Blu电子烟业务(Fontem称该电子烟在美国的市场份额排名第二,仅次于雷诺兹)。

各方争夺的是电子烟这个快速增长产业的丰厚利润。彭博行业研究(Bloomberg Intelligence)预计,到2019年,全球电子烟和雾化器市场有望增长两倍以上,达到159亿美元。

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在美国成年人群体中,雾化器等香烟替代品正取代传统香烟的地位

烟草企业也在积极行动。

“他们希望抵消核心业务下滑的影响,”晨星公司(Morningstar Inc.)驻阿姆斯特丹的分析师菲利普·戈勒姆(Philip Gorham)在电话访问中表示。“因为到头来,购买他们产品的还是烟民。”

电子烟销售

雷诺兹烟草公司(总部位于北卡罗来纳州温斯顿塞勒姆市)和阿尔特里亚集团也在向Fontem发起还击,他们对后者的8项专利提出了异议。这两家公司在6月28日和7月2日向美国专利局提交的申诉中称,那些新专利只是对旧思路的整合,并未达到创新的法定标准。他们说,有些新专利和韩力之前的专利并没有多大不同。

相比地方法院,这一主张在商标局的胜算更大,因为两种机构采用的法律审查标准不同。而商标局的动作也会比法院更快。

这些专利“十分广泛,基本涵盖了香烟的方方面面,”雷·斯托里(Ray Story)表示,他是雾化电子烟协会(Tobacco Vapor Electronic Cigarette Association)的掌舵者,也是UTVG的创始人,后者旗下有Premium Vapes和Vape Master等电子烟品牌。

“硬仗”

斯托里表示,雾化器设备的发展已经超出了韩力专利的范畴,他将韩力的专利称为“昨日科技”。但斯托里也表示,美国的这场诉讼将是一场“硬仗”,烟草巨头们可能会通过挑战Fontem的专利,以达到压低和解金的效果。

雷诺兹发言人布莱恩·阿切尔(Bryan Hatchell)和阿尔特里亚集团发言人布莱恩·马伊(Brian May)均表示,由于案件正在审理中,公司不便置评。帝国烟草对于记者的评论请求未作出立即答复。

2014年,Fontem对众多企业发起了20多项专利侵权诉讼,其中包括Njoy Inc.、Vapor Corp.以及CB Distributors Inc.。这些公司均与Fontem达成了和解。

“很多企业都在压力下屈服了,并支付了和解金,”斯托里表示。“雷诺兹和阿尔特里亚集团可不是这种角色。”

对Fontem而言,这场战斗是一个在美国提升知名度的机会,毕竟,美国的电子烟市场比后六个市场加起来还要大。

健康影响

毫无疑问,电子烟仍存在风险。这种使用电池的设备能产生一种可吸入的尼古丁雾气,同时不会带来传统香烟中的一些有害物质。但尽管如此,雾化器的健康影响仍存在争议。

美国食品和药物管理局(Food and Drug Administration)从5月份开始对电子烟产业进行监管,涉及的产品包括雾化笔(vape pens)和可重复使用的雾化器。

同时,专利战仍在持续。雷诺兹和阿尔特里亚集团提交了13项不同的申诉,有的是针对同一专利,但申诉的理由不同。

未来六个月,专利局的专利审判和上诉委员会(Patent Trial and Appeal Board)将就这些申诉和Fontem提交的所有回应材料进行初步评估。一旦他们发现Fontem的专利“有合理可能”在任何一个方面站不住脚,便会提起复审。而最终的裁决还要耗时一年之久。

烟草资本

彭博行业研究的分析师谢伊(Shea)表示,到头来,这场纠纷可能对Fontem的影响更大,因为那些美国烟草企业有充足的资金来还击。

“这完全不可能对这些美国企业造成威胁,因为那些专利已经是昨日科技,”他说。

“Fontem没有为这些专利花什么钱,”谢伊表示,他指的是帝国烟草只花了7500万美元就买下了叁龙国际旗下包含韩力专利在内的电子烟业务。“既然能造成巨大威胁,又有望拿到和解金,何不拿那些巨星开刀呢?” 撰文/Jordyn Holman、Susan Decker 翻译/程玺 编辑/刘馨蔚

总之 快速扩张的电子烟市场上爆发了一场全球争霸战,争战的焦点是一位中国药剂师10年前发明的技术,各方都想在这个已成长为52亿美元的全球市场中抢得先机。

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